Homenaje a George Speed (2011)

En este día de 1855, el anarquista y sindicalista George Speed nació en Maryland. Llegó a ser presidente del Comité Ejecutivo de la IWW y desempeñó un papel crucial en la huelga de Pullman, en la lucha contra la opresión gubernamental de los sindicatos y en el juicio de Haymarket.

También fue uno de los primeros defensores de un sindicato con diversidad racial, exigiendo que no se hicieran distinciones entre los miembros de diferentes razas.

Speed comenzó su vida laboral como aprendiz de sombrerero, y se afilió al sindicato de artesanos de sombreros de seda. Pronto, sus actividades sindicales eclipsaron sus habilidades artesanales, y se convirtió en organizador sindical.

El trabajo sindical de Speed le llevó a Luisiana y Texas para reunirse con los trabajadores de la madera; al Medio Oeste para ayudar a organizar a los trabajadores industriales, y a California, donde pasó gran parte de su carrera reuniéndose con los trabajadores agrícolas y apoyando sus esfuerzos de sindicalización.

En 1903, los trabajadores agrícolas asiático-americanos y latinos escribieron a Samuel Gompers para pedirle a la AFL una carta sindical. Gompers respondió que la AFL nunca aceptaría a miembros de ascendencia china o japonesa. Les dijo a los trabajadores que hasta que no garantizaran que no aceptarían a miembros asiáticos, no recibirían una carta. Speed se refirió a esta cuestión diciendo: «Toda la lucha contra los japoneses es la lucha de la clase media de California, en la que emplean a los farsantes laborales para respaldarla».

También señaló: «…Un hombre es tan bueno como otro para mí; no me importa si es negro, azul, verde o amarillo, siempre que actúe como un hombre y actúe fiel a sus intereses económicos como trabajador.»

George Speed ayudó a apoyar a parte del Ejército de Coxey durante 1894. La marcha fue una protesta por el desempleo de los trabajadores tras el Pánico de 1893. Fue sugerida originalmente por Jacob Coxey, un socialista de Ohio que en realidad era un miembro de la élite; poseía vastas extensiones de tierra, una planta de fabricación de sílice y caballos de carreras. El tamaño de la marcha sobre Washington, D.C., llegó a ser de 6.000 hombres, muchos de ellos miembros de sindicatos.

Los periódicos de la época sembraron el pánico ante el acontecimiento, llamando a los trabajadores «vagabundos», prediciendo disturbios masivos por parte de la «ruidosa y saqueadora turba» y acusando a varios líderes sindicales de escándalos sexuales inventados. George Speed ayudó a enfrentarse a las tropas del gobierno que intentaron detener la marcha -aunque, de hecho, al grupo nunca se le permitió entrar en la capital- y aprendió algunas lecciones valiosas que aplicó más tarde ese mismo año durante la huelga de Pullman.

George Speed desempeñó un papel fundamental en muchas acciones y huelgas sindicales, pero quizá la más notable fue la huelga de Pullman de 1894. Tres mil empleados de la fábrica de vagones de Illinois se declararon en huelga después de que se les recortara el salario y se ampliara la jornada laboral a 16 horas. Con ello paralizaron los viajes y el transporte marítimo en dos tercios de Estados Unidos. Pero eso fue sólo el principio. En su punto álgido, la huelga abarcó a un cuarto de millón de trabajadores en 27 estados, lo que la convirtió en una de las mayores huelgas de la historia de Estados Unidos.

El American Railway Union unió sus fuerzas a las de los trabajadores de la Pullman Car Company, y sus miembros se negaron a cambiar de vía a cualquier tren que incluyera vagones de la marca Pullman. Ante la amenaza, 125.000 trabajadores abandonaron el trabajo.

El gobierno intentó intervenir emitiendo un requerimiento a los líderes sindicales, que fue simplemente ignorado. Entonces se envió a los alguaciles de los Estados Unidos y al ejército con el pretexto de que, como los trenes transportaban el correo de los Estados Unidos, la huelga violaba la Ley Sherman.

Trece trabajadores murieron y 57 resultaron heridos durante la acción. Eugene Debs, jefe del sindicato de trabajadores ferroviarios, fue detenido y juzgado, pero a mitad del juicio se retiraron los cargos, aparentemente para evitar una victoria de Clarence Darrow, que representaba al sindicato. Aunque los principales medios de comunicación de la época se jactaron de la «derrota» de los trabajadores, el informe de la Comisión Industrial resultante apoyó firmemente la negociación colectiva como forma de corregir el desequilibrio de poder entre capitalistas y trabajadores. La Ley Erdman de 1898 también ilegalizó los contratos de «perro amarillo» (en los que los trabajadores tenían que rechazar la afiliación al sindicato para ser contratados).

George Speed fue uno de los miembros fundadores del Industrial Workers of the World cuando se formó oficialmente en una convención en 1905.

La experiencia de Speed en la organización laboral resultó útil para muchos grupos que se estaban sindicalizando en esa época. Por ejemplo, en 1913, un grupo de estibadores se puso en contacto con Speed para que se organizara contra las prácticas injustas que incluían la discriminación de los trabajadores de las minorías. Speed ayudó al grupo a redactar una lista de reivindicaciones: un aumento de sueldo para todos los trabajadores, independientemente de su raza; una jornada de 10 horas; tiempo y medio por el trabajo nocturno; doble tiempo por el trabajo en domingo; y ninguna represalia por hacer huelga. Aunque se cumplieron algunas de sus demandas, los líderes de la huelga fueron despedidos.

Speed avisó a la IWW y el sindicato organizó una huelga de 1.500 trabajadores que exigían la negociación colectiva, el aumento de sueldo y la recuperación de los puestos de trabajo. George Speed se quedó en Filadelfia para reunirse con los huelguistas todos los días, dándoles «las cosas claras» hasta que se cumplieron todas las demandas. Ayudó a iniciar una nueva década de prosperidad para los estibadores de Filadelfia, que se convirtió en un modelo interracial que otros sindicatos debían emular.

En 1917, George Speed fue uno de los miembros de la IWW de Chicago detenidos por violar la Ley de Espionaje de la Primera Guerra Mundial. Los «Wobblies» de la IWW se negaban a alistarse y fomentaban la evasión del servicio militar entre sus miembros; el sindicato también apoyaba las huelgas de los trabajadores de la madera y los mineros cuyo trabajo se consideraba «crucial» para el esfuerzo bélico.

Otros sindicatos de la época adoptaron un enfoque apaciguador con los capitalistas y animaron a sus miembros a aceptar pequeños cambios y mejoras graduales. La IWW adoptó un enfoque mucho más radical. Fue objeto de juicio entre los sindicatos porque defendía un ataque total al capitalismo, incluyendo el sabotaje industrial. Los dirigentes hablaban de guerra de clases, especialmente en tiempos de guerra. Un tratado de la IWW de la época afirmaba: «En el caso de las guerras, que todo trabajador inteligente sabe que son asesinatos al por mayor de trabajadores para enriquecer a la clase dominante, no hay arma tan contundente para derrotar a los empresarios como el sabotaje de los trabajadores rebeldes».

El juicio duró más de dos meses. El gobierno intentó alegar que la IWW quería sustituir al presidente Woodrow Wilson por el káiser Guillermo y que aceptaban financiación de Alemania. Al mismo tiempo, la demanda afirmaba que la IWW estaba dirigida por bolcheviques rusos. Los miembros de la IWW fueron llamados terroristas por la prensa.

Cuando Bill Haywood, líder de la IWW, fue llamado al estrado, mostró las acusaciones como la persecución infundada que eran. Si la IWW estaba en contra de la guerra, argumentó en un momento de su interrogatorio, ¿por qué iban a estar a favor de Alemania? «Alemania es hoy la peor autocracia del mundo», dijo.

A pesar de lo absurdo de los cargos, el jurado deliberó durante algo más de una hora y declaró culpables a los 100 acusados. Catorce de los principales dirigentes de la IWW, incluido George Speed, fueron condenados a 20 años en la penitenciaría de Leavenworth y a multas de 10.000 dólares cada una. Otros 33 acusados fueron condenados a 10 años de prisión.

En el momento del juicio, George Speed tenía 64 años y era el presidente de la IWW. Dijo en el registro:

Mi idea de la vida es ésta: que toda la historia es de dolor y lucha. Que hay dos clases en la sociedad absolutamente antagónicas entre sí -una clase empleadora y una clase trabajadora- y que el interés de la clase empleadora es comprar mano de obra en el mercado más barato. Llegué a esa convicción joven, y cuando cayó en mis manos un folleto marxiano en 1883, me inspiró una nueva vida. Antes de ese momento, era un poco indiferente y un poco descuidado, y después de eso traté de dedicar todo mi tiempo a mejorar mi vida y la de mis compañeros.

El juicio desencadenó una ola de acciones de vigilancia contra los miembros de la IWW en todo el país, con linchamientos, palizas y detenciones. La sede de la IWW en Nueva York fue saqueada. Pero la IWW siguió manteniéndose firme en la tradición de sus líderes como George Speed.

Hoy, la IWW sigue luchando por los derechos de los trabajadores, organizando acciones sindicales y participando en acciones comunitarias como la creación de cooperativas de alimentos y organizaciones de justicia alimentaria. Los grupos miembros han organizado protestas contra la guerra de Irak, manifestaciones en oposición al trabajo en talleres clandestinos y han apoyado el boicot a empresas como Coca Cola por su supresión de los derechos de los trabajadores. La dedicación de Speed a la clase trabajadora continúa en el sindicato que ayudó a crear.

Original: https://griid.org/2011/05/18/this-day-in-resistance-history-honoring-george-speed/

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